Первая всемирная конференция по положению женщин была созвана в Мехико в 1975 году. Этот год был объявлен Международным годом женщины с целью напомнить мировому сообществу о том, что дискриминация в отношении женщин продолжала оставаться нерешенной проблемой во многих странах мира. Конференция, наряду с объявленным по ее требованию и инициативе ООН пять месяцев спустя Десятилетием женщины ООН, явилась началом новой эры в мировом стремлении способствовать улучшению положения женщин путем всемирного диалога. Начался процесс приобретения опыта, включивший в себя дискуссии, переговоры, постановку целей, определение препятствий и анализ достигнутых успехов.

Согласно выводам, сделанными в ходе работы Генеральной Ассамблеи ООН, конференция в Мехико должна была привлечь внимание международных кругов к необходимости разработки будущих целей, эффективных стратегий и планов действий по улучшению положения женщин. Для этого участники Генеральной Ассамблеи определили три ключевые задачи, ставшие впоследствии основными направлениями работы ООН по решению проблем женщин:

полное гендерное равенство и ликвидация дискриминации по признаку пола;

вовлечение женщин в процесс развития и их полноправное участие в этом процессе;

увеличение вклада женщин в укрепление мира во всем мире.

Участники конференции отреагировали принятием Всемирного плана действий – документа, содержащего основные направления деятельности правительств и мирового сообщества на следующие десять лет по решению поставленных Генеральной Ассамблеей трех ключевых задач. Планом действий была определена программа-минимум до 1980 года, основной задачей которой было обеспечение равного доступа женщин к таким сферам, как образование, занятость, политическая деятельность, здравоохранение, обеспечение жильем, питание и планирование семьи.

Такой подход обозначил перемену в отношении к женщинам, начавшуюся в начале 70-х годов. Если раньше женщины воспринимались как пассивные получатели поддержки и помощи, то сейчас к ним стали относиться как к полноценным и равным партнерам наравне с мужчинами, с равным доступом к ресурсам и возможностям. Такая же перемена происходила и в подходе к процессу развития: от бытовавшего ранее мнения о том, что развитие служит прогрессу женщин, к новому пониманию того, что само развитие невозможно без полноправного участия женщин.

Участники конференции призвали правительства разработать национальные стратегии и определить цели и приоритеты для обеспечения равноправного участия женщин в процессе развития. К концу Десятилетия женщины ООН 127 стран-членов ООН откликнулись на призыв, создав в той или иной форме национальные механизмы и институты по разработке политики, проведению исследований и созданию программ, нацеленных на улучшение положения женщин и их участие в процессах развития.

В дополнение к уже существующему Отделению (в настоящее время Департаменту) по улучшению положения женщин, в ходе конференции в Мехико было инициировано создание в системе ООН Международного учебного и научно-исследовательского института по улучшению положения женщин и Фонд ООН для развития в интересах женщин с целью обеспечения институциональных рамок для проведения исследований, обучения и оперативной деятельности в области участия женщин в процессе развития.

Важным аспектом встречи в Мехико явился тот факт, что тон дискуссии задавали непосредственно сами женщины. Из 133 собравшихся там делегаций стран-членов ООН 113 возглавляли женщины. Женщины также организовали параллельный Форум неправительственных организаций (НПО), трибуну Международного года женщины, в котором приняли участие около 4 000 человек.

Между собравшимися на Форуме женщинами возникли острые разногласия, отразившие политические и экономические реалии того времени. Например, женщины из стран Восточного блока проявили наибольшую заинтересованность в вопросах мира, в то время как женщины из стран Запада делали акцент на равенстве, а женщины из развивающихся стран отдали приоритет проблемам развития. Тем не менее, Форум сыграл важную роль, собрав вместе женщин и мужчин из стран с разными культурами и историей для обмена информацией и мнениями, а также для приведения в движение процесса, который впоследствии помог объединить женское движение, ставшее к концу Десятилетия женщины ООН подлинно интернациональным. Форум также помог НПО открыть пути сотрудничества с ООН и обеспечить участие женщин в процессе выработки политики ООН.