На Второй всемирной конференции по положению женщин, созванной в Копенгагене в 1980 году для анализа и оценки выполнения Всемирного плана действий 1975 года, представители 145 стран-членов ООН пришли к единодушному мнению о достижении значительного прогресса в этой области. Правительства и мировое сообщество добились успехов на пути к достижению целей, поставленных пять лет назад в Мехико.

Важной вехой было принятие Генеральной Ассамблеей в декабре 1979 года Конвенции о ликвидации всех форм дискриминации в отношении женщин, одного из самых важных инструментов в борьбе за равенство женщин. Конвенция, получившая название «билль о правах женщин», на данный момент юридически объединяет 165 стран-членов ООН, и обязывает их в течение года после ратификации, а затем каждые четыре года докладывать о принятых мерах по преодолению препятствий, стоящих перед ними на пути выполнения положений Конвенции. 10 декабря 1999 года, в День прав человека, был открыт для подписания Дополнительный протокол к Конвенции, дающий возможность женщинам-жертвам половой дискриминации подавать жалобы в международный договорный орган. После вступления его в силу он придаст Конвенции статус, равный статусу других международных инструментов по защите прав человека, имеющих процедуры рассмотрения индивидуальных жалоб.

Несмотря на достигнутый прогресс, в ходе Копенгагенской конференции был признан факт возникновения несоответствия между гарантированными правами и умением женщин пользоваться этими правами. Для решения этой проблемы участники конференции выделили три области, где было необходимо принятие специальных целенаправленных мер для достижения более широких целей равенства, развития и мира, поставленных на конференции в Мехико. Этими тремя областями являлись равный доступ к образованию, возможность трудоустройства и надлежащее медицинское обслуживание.

Дискуссии на Копенгагенской конференции сопровождались признаками политического давления, причем некоторые из них были характерны и для конференции в Мехико. Тем не менее, конференция завершилась принятием, хотя и не единодушным, Программы действий, в которой назван ряд различных факторов несоответствия между юридическими правами и умением женщин ими пользоваться, включая:

недостаточное участие мужчин в повышении роли женщины в обществе;

недостаток (отсутствие) политической воли;

недостаточное признание ценности вклада женщин в развитие общества;

недостаточный учет особых потребностей женщин при планировании;

недостаточное число женщин на руководящих постах;

недостаточное количество услуг, способствующих участию женщин в жизни страны: кооперативы, детские ясли и сады, учреждения кредитования;

всеобщий недостаток финансовых ресурсов;

недостаточное осознание женщинами доступных им возможностей.

Для решения этих проблем в Копенгагенской Программе действий в числе прочего призывается к принятию более существенных государственных мер по обеспечению прав женщин на собственность и управление имуществом, а также по расширению прав женщин на наследование, опеку над детьми и смену гражданства. Делегаты Конференции также потребовали покончить со стереотипами во взглядах на женщину.