Термин происходит от греческих слов andro (мужчина) и gynai (женщина). В отличие от понятия гермафродитизма, которое относится скорее к области половой анатомии, андрогинность означает сочетание в одном человеке (независимо от пола) маскулинной и феминной ментальности, или мужского и женского начала. В этом последнем смысле идея андрогинии, представленная во многих мифологиях мира, получила развитие в античной философии, особенно в работах Платона. В 1970-х гг. теория андрогинии стала трактоваться некоторыми феминистками (например, Сандрой Бём) как альтернатива жесткой дихотомии психологических характеристик, традиционно предписываемых полам. Позже эта идея была подвергнута критике со стороны ряда феминисток за попытку механистического объединения «мужских» и «женских» качеств. Пересмотрела свои взгляды и С. Бём (см. ее работу «Линзы гендера»)