В общем плане – представление о том, что теория способна постигать сущность (от англ. essen) объектов изучения. В более узком смысле – приписывание объектам неизменной и внеисторической сущности, обусловленной богом, природой или культурными факторами. В некоторых направлениях феминизма – вера в уникальную «природу» женщин (феминность), существующую независимо от культурных условий. При таком подходе игнорируются историческая вариативность женских ролей, индивидуальность характеров, а так же расовые, культурные, сексуальные и классовые различия между женщинами. Фактически это означает, что женщины заключены в своих телах, и «анатомия становится их судьбой», как утверждал ранее З.Фрейд. Многие феминистки отмечают, что эссенциализм опасен с политической точки зрения и ведет в теоретический тупик. Л. Татл называет эссенциализм «сексизмом наоборот» и «зеркальным образом биологизма».