Современная социальная наука различает понятия пол (sex) и гендер. Традиционно первое из них  использовалось для обозначения тех анатомо-физиологических особенностей людей, на основе которых человеческие существа определяются как мужчины или женщины. Долгое время пол (т.е. биологические особенности) человека считался фундаментом и первопричиной психологических и социальных различий между женщинами и мужчинами. В связи с этим возникло понятие половой роли как частного случая социальных ролей человека. По мере развития научных исследований были обнаружены два факта. Во-первых, что между мужчинами и женщинами гораздо больше сходства, чем биологических различий. И, во-вторых, что представления о «типично мужском» или«типично женском» исторически и культурно относительны. Существующее в мире разнообразие социальных характеристик женщин и мужчин и принципиальное тождество биологических характеристик людей позволили ученым сделать вывод о том, что биологический пол не может быть объяснением различий их социальных ролей, существующих в разных обществах.

Термин гендер был введен в научный оборот американским психологом Робертом Столлером в конце 60-х годов XX века. Изучая идентичность транссексуалов,  он пришел к выводу, что легче хирургическим путем изменить пол пациента или пациентки, чем с помощью психологии – их личную идентичность как мужчины или женщины. Столлер предложил использовать для обозначения социальных и культурных аспектов пола понятие гендер, которое до этого использовалось только для обозначения грамматического рода и поэтому не вызывало никаких коннотаций с биологией. Далее идею разграничения понятий пол и гендер поддержали феминисткие теоретики и антропологи-структуралисты, которые постоянно обнаруживали  значительные различия в понимании того, что есть мужчина и женщина в том или ином обществе.

В самом общем виде понятие гендер обозначает совокупность социальных и культурных норм, которые общество предписывает выполнять людям в зависимости от их биологического пола. Иногда говорят, что гендер – это «культурная маска» пола, определяемая нашими  социокультурными пред­ставлениями. Пол предопределен природными факторами, гендер – социально сконструирован, и потому эти слова не являются синонимами. Конструирование моделей  женственности и мужественности основано на конструировании гендерных различий между людьми, их противопоставлении и иерархии. Гендер оказывается одним из способов социальной стратификации общества,  который в сочетании с такими социально-демографическими факторами, как раса, национальность, класс, возраст, организует глобальную систему социальной иерархии.

См. также: гендерный подход, гендерные исследования