Гендерная роль – это поведение в соответствии с набором определенных социальных предписаний, которые адресуются обществом людям в зависимости от их пола. Наглядно проявляется в «соответствующих» мужскому или женскому полу внешнем виде, поведении, речи, манерах, жестах, сферах активности и прочего. Феминная гендерная роль предписывает женщинам быть заботливыми, эмоциональными, чувствительными к интересам и проблемам других людей. Маскулинная гендерная роль требует активности, агрессивности, доминирования, амбициозности. Эти различия традиционно считались проявлением внутренних сущностных различий в характерах и интересах женщин и мужчин. Хотя маскулинность/феминность и относящиеся к ним черты считаются противоположными, исследования четко показывают, что конкретные живые люди, независимо от их биологического пола, в различной степени обладают обоими наборами характеристик. Более того, индивидуальные различия внутри одной гендерной группы подчас бывают гораздо глубже, чем различия между гендерными группами. В большинстве обществ мужские и женские роли разведены по признаку пола, во всех обществах мужские роли ценятся выше, чем женские. Гендерные роли в значительной степени детерминируются разделением труда на мужской и женский. Гендерные роли социально сконструированы, а не биологически предопределены. С того момента, когда определен пол новорожденного или новорожденной, девочек и мальчиков начинают воспитывать по-разному. Родители, родственники, воспитатели, учителя, сверстники начинают прививать «соответствующие полу» гендерные нормы и следить за исполнением гендерной роли, по-разному одевая девочек и мальчиков, предлагая им разные игры и виды активности (в том числе домашней работы) и наказывая детей (особенно мальчиков) за то, что они делают что-то несоответствующее их полу (например, отращивают длинные волосы или используют косметику). Многие исследователи считают, что мужская гендерная роль более жестко и узко определена, чем женская.

Слишком жесткий конформизм в принятии традиционных гендерных ролей влияет на человека на личностном, межличностном и социетальном уровнях. На уровне личности жесткие рамки традиционной роли могут влиять на здоровье – например, мужчины живут в среднем меньше, больше подвержены самоубийствам, убийствам, несчастным случаям, серьезным болезням, чем женщины. Многие из этих явлений могут быть объяснены такими предписанными мужской роли формами поведения, как склонность к риску, агрессивность, стремление к доминированию и «победам» (достижениям), невозможность проявления эмоций (т.е. невозможность дать себе эмоциональную разрядку), курение, злоупотребление алкоголем. Женщины, наоборот, чаще подвержены психологическим проблемам: депрессиям, страхам, различным расстройствам, в том числе связанным с переживаниями из-за несоответствия «канонам» красоты. На уровне межличностных отношений мужская гендерная роль часто делает их неподготовленными к открытым проявлениям эмоций, что может сделать их отношения с родными и близкими (даже со своими детьми) более сухими. В женщинах излишний конформизм в отношении предписанной гендерной роли часто воспитывает нерешительность, робость, низкую самооценку, что вредит профессиональным успехам. Традиционные гендерные роли готовят людей к жизни в том мире, который больше не существует в западном мире: мужчины давно не являются единственными кормильцами семей, а женщины вследствие произошедших в обществе и семье изменений не посвящают всю свою жизнь семье и материнству. И это наиболее важный вывод, который проявляется на социетальном уровне.