В общем смысле термин социализация обозначает усвоение и принятие индивидом принятых в обществе социокультурных норм и правил поведения. Процесс гендерной социализации включает, во-первых, освоение человеком принятых моделей мужского и женского поведения, отношений, норм, ценностей и гендерных стереотипов, которые становятся часть сознания; и, во-вторых, воздействие самого общества и социальной среды на этот процесс посредством контроля и санкций в отношении индивидов. Усвоение норм идет по двум направлениям – адаптации и подражания (внешнее приспособление) и интериоризации (глубокое внутреннее принятие норм). Сущность гендерной социализации в традиционном обществе заключается в формировании мужественности и женственности, основанных на принципе бинарной оппозиции мужчин и женщин. Исследования показывают, что с момента своего рождения человек становится объектом воздействия гендерной системы – например, в зависимости от пола новорожденного над ним совершаются разные символические родильные обряды; новорожденных мальчиков больше кормят, зато с девочками больше разговаривают; цвет одежды, колясок, набор игрушек новорожденного также во многих обществах зависит от его пола. В процессе воспитания семья (в лице родителей и родственников), система образования (в лице воспитательницы детских учреждений и учителей), культура в целом (через книги, СМИ, а теперь уже и интернет) внедряют в сознание детей гендерные нормы, формируют определенные правила поведения  и создают представления о том, что есть «настоящий мужчина» и какой должна быть «настоящая женщина». Девочек как правило готовят к выполнению материнского предназначения, и этой цели подчинены игрушки и занятия: уже в детстве основной ролевой игрой для девочек считаются «дочки-матери», мамы и бабушки обучают девочек прежде всего тому, что пригодится для обслуживания семьи; родители и учителя воспитывают  в девочках прежде всего послушание, прилежание, скромность.  Мальчиков готовят к активным ролям, и потому их главная забава – игра «в войнушку» с пластмассовым оружием, в лучшем случае – спортивные соревнования. Эти идеи подкрепляются традиционной детской литературой. Исследования показывают, что в процессе обучения в школе и даже в ВУЗах учителя и преподаватели осознанно или бессознательно воспроизводят стереотипы о том, какими чертами характера должны обладать девочки/девушки/женщины или мальчики/юноши/мужчины; какие профессии больше соответствуют тем и другим. Широко известно исследование Марты Хорнер, обнаружившей, что в старших классах школы девочки начинают испытывать «боязнь успеха» в учебе, поскольку это не соответствует представлениям о «настоящей женственности» и потому бессознательно начинают сдерживать свои познавательные стремления. Таким образом, в традиционном обществе гендерная социализация выступает одним из средств формирования гендерной дифференциации и – позже – гендерной стратификации.