Под стереотипом в социологии понимают совокупность упрощенных обобщенных представлений, своеобразные «шаблоны мысли», которые позволяют быстро ориентироваться в мире – например, оценивать и относить людей к разным расовым, социальным, гендерным и прочим группам. Важными особенностями стереотипа являются его эмоциональная окрашенность и деление людей по принципу обладания или отсутствия какого-либо признака. Признаки, на которых строятся стереотипы, используются для приписывания предметам или людям определенных характеристик для последующего отнесения этих людей или предметов к соответствующим классам. Стереотипы выполняют несколько функций: обобщают и упорядочивают информацию о внешнем мире, противопоставляют «своих» – «чужим» и разграничивают внутригрупповые и внегрупповые социальные и культурные нормы. Усвоение стереотипов и следование им облегчает ориентацию людей в обыденной жизни.

Собственно гендерные стереотипы – это культурно и социально обусловленный набор представлений (убеждений, мнений, суждений) о качествах, признаках, нормах поведения, которые свойственны «настоящим» мужчинам и женщинам. Гендерные стереотипы строятся по принципу «бинарной оппозиции»: то, что приписывается мужчинам, отрицается за женщинами. Гендерные стереотипы фиксируются в языке, а затем начинают работать в общественном и индивидуальном сознании по схеме «правильное/неправильное». Таким образом, стереотип нередко задает программу поведения. Одним и тем же действиям, качествам и признакам даются разные оценки в зависимости от пола. Например, сказать женщине, что у нее «мужской ум» – это сделать комплимент; но сказать мужчине, что у него «женский характер» – это значит оскорбить его.

Существующие в каждом обществе гендерные стереотипы влияют на построение Я-концепции и поведение людей: например, стереотип, что «женщины не могут быть успешными математиками» часто способствует формированию у девочек установок на отказ от этого поприща. Гендерные стереотипы влияют на то, какое впечатление мы производим на других, как они оценивают нас и как мы оцениваем их. Например, в некоторых культурах не принято, чтобы мужчина уделял много внимания своей внешности, поэтому излишне ухоженный мужчина может оцениваться негативно.

Негативная роль гендерных стереотипов особенно очевидна на рынке труда, где стереотипы типа «мужчины имеют лидерские качества» и «для женщины главное в жизни – это семья» приводят к профессиональной сегрегации по признаку пола.

См. также Гендерные стереотипы в СМИ.