Существует несколько направлений разработки гендерного подхода (гендерной теории).

Теория социального конструирования гендера основана на двух постулатах: 1) гендер конструируется посредством социализации, разделения труда, системой гендерных ролей, семьей, средствами массовой информации. 2) гендер конструируется и самими индивидами  - на уровне их сознания (т.е. гендерной идентификации), принятия заданных обществом норм и ролей и подстраивания под них (в одежде, внешности, манере поведения и т.д.), а также  на уровне межличностного взаимодействия. Пафос этого подхода заключается в утверждении возможности изменения гендерных отношений: если гендер социально сконструирован, то его можно деконструировать и построить иначе. Эта теория активно использует понятия гендерной идентичности, гендерной идеологии, гендерной дифференциации и гендерной роли (гендерный дисплей). Когда социальное производство гендера становится предметом исследования, обычно рассматривают, как гендер конструируется через институты социализации, разделения труда, семьи, масс-медиа. Основными темами оказываются гендерные роли и стереотипы, гендерная идентичность, проблемы гендерной стратификации и неравенства.

Гендер как стратификационная категория рассматривается в совокупности других подобных категорий (класс, раса, национальность, возраст).

Понимание гендера как культурного символа связано с тем, что пол человека имеет не только социальную, но культурно-символическую интерпретацию. Биологическая половая дифференциация представлена и закреплена в культуре через символику мужского или жен­ского начала.  Многие не связанные с полом понятия и явления (природа, культура, стихии, цвета,  божественный или потусторонний мир, добро, зло и многое другое) ассоциируются с «мужским/маскулинным» или «женским/феминным» началами. Таким образом возникает символический смысл  «женского» и  «мужского», причем «мужское» обычно отождествляется с понятиями божественного, творчества, света, силы, активности, рациональности и т. д. – и, соответственно, бог, творчество, сила и прочее символизируют маскулинность, мужское начало. «Женское» начало ассоциируется с противоположными понятиями – с природой, тьмой, пустотой, подчинением, слабостью, беспомощностью,   хаосом,  пассивно­стью и т.д.,  которые, в свою очередь, символизируют феминность, женское начало. Классификация мира по признаку мужское/женское и гендерный  символизм культуры отражают и поддерживают существующую гендерную  иерархию общества.

Цель гендерной теории заключается не в оспаривании или отрицании существования тех или иных биологических, социальных, психологических различий между конкретными женщинами и мужчинами. Основой ее методологии выступает деконструкция гендерных различий. Гендерные исследования не просто описывают разницу в статусах, ролях и  иных аспектах жизни мужчин и женщин, но анализируют систему власти и доминирования, утверждаемых в обществе через гендерные роли и отношения.

Теория социального конструирования гендера и понимание гендера как стратификационной категории, взаимосвязанной с категориями расы, класса и возраста используются в социальных науках – социологии, психологии, экономике и демографии. Понимание гендера как культурной метафоры и теория деконструкции гендера находят применение  в основном в гуманитарных науках: философии,  истории, литературоведении, культурологии. Однако следует заметить, что это разделение достаточно условно, и нередко в одном и том же исследовании используются и комбинируются несколько подходов. 

Анализ гендерной системы общества идет по нескольким направлениям. Во-первых, рассматривается «производство гендерных различий» в социальных институтах. Во-вторых, изучается конструирование специальной идеологии,  символов и образов, которые объясняют, оправдывают и продуцируют гендерную дифференциацию. В-третьих, рассматривается взаимодействие между индивидами – женщинами и мужчинами, между мужчинами, между женщинами, и выделяются все формы и модели, которые выражают доминирование и субординацию.  В-четвертых, изучается сознание индивида, то есть та внутренняя ментальная  работа, которую каждый из нас проделывает, чтобы понять гендерную систему общества, гендерные модели поведения и установки, и выработать в себе умения думать, вести и презентировать  себя  (в том числе посредством внешности, одежды, стиля речи, мимики и проч.) в гендерно предписанном кодексе. Необходимым звеном является также гендерный анализ социальных теорий. Тот факт, что женские исследования и феминистская научная критика обязаны своим возникновением социальному движению, а не только теоретическому развитию внутри самой науки, объясняет специфическую динамику образования этой теории. Введение гендера как аналитической категории создает возможность деконструировать оппозицию между женщинами и мужчинами и одновременно обозначить, что такая оппозиция является механизмом создания социальной, культурной и политической иерархии. С помощью этой аналитической категории сделана попытка описать феномен соотношения власти между полами без обращения к ставшему проблематичным постулату общего «женского» опыта или универсального угнетения женщин.