В самом общем смысле – ориентация на сексуальные отношения с людьми противоположного пола. В социологическом смысле – привилегированное и доминирующее выражение сексуальности, часто оцениваемое как «естественная» форма сексуального желания у человека. На этом основании гетеросексуальность считается социальной нормой, которая поддерживается различными социальными институтами – государством, правом, религией, традиционной семьей. В последнее время некоторые социологи обратили внимание на необходимость изучения того, насколько гетеросексуальность нормализована и какие специфические формы она принимает в разных культурах. Ряд феминистских теоретиков утверждает, что гетеросексуальность является властным, то есть политическим институтом, целью которого является подчинение женщин мужчинам. Понятие принудительной гетеросексуальности (compulsory heterosexuality), введенное Адриенной Рич и Эндрю Дворкин, определяется как одно из главных средств легитимизации и укрепления сексуального и социального господства мужчин над женщинами. Эта позиция оспаривается теми феминистками, которые склонны к гетеросексуальности и не считают, что такие отношения неизбежно укрепляют дисбаланс власти между мужчинами и женщинами.