Цель развития потенциала человека была выдвинута Программой развития ООН (ПРООН), при этом само развитие определялось как расширение возможностей выбора. С помощью ИРЧП измеряются долголетие, а также объем знаний и доступ к базовым источникам, которые необходимы каждому человеку для личностного развития. Индикаторами ИРЧП являются, во-первых, средняя ожидаемая продолжительность жизни при рождении, во-вторых, доля грамотных и показатели обучения в начальных, средних и высших учебных заведениях, и, в-третьих, скорректированный реальный ВВП на душу населения, или специальный индикатор материального благосостояния. ИРЧП является сложным комплексным показателем, причем низкие показатели по одной его составляющей не могут быть компенсированы хорошими показателями по другой. Например, низкие индикаторы средней ожидаемой продолжительности жизни не могут быть компенсированы высоким уровнем образования; или высокий уровень благосостояния не может компенсировать низкие показатели образования – в обоих случаях ИРЧП все равно будет низким. ИРЧП используется для ранжирования стран и сопоставления рейтинга стран с ВВП на душу населения. Если рейтинг по ИРЧП выше, чем по среднедушевому ВВП, это свидетельствует о большей ориентированности экономики на развитие человека. Независимо от экономического уровня, к странам с высокой степенью человеческого развития относятся те, где ИРЧП выше 0,8; к странам со средним уровнем – такие, где ИРЧП находится в интервале между 0,8 и 0,5; те страны, где ИРЧП ниже последней величины, считаются слабо ориентированными на развитие человека. Сравнение индексов долголетия, образованности и уровня жизни показывает приоритетность формирования и финансирования тех или иных программ развития на национальном и региональном уровнях.

См. также: индекс развития человеческого потенциала с учетом гендерного фактора, показатель расширения возможностей женщин