Во Всеобщей декларации прав человека, принятой ООН в 1948 г., провозглашается, что «все люди рождаются свободными и равными в своем достоинстве и правах» и должны обладать всеми правами и свободами, провозглашенными в Декларации, «без какого-либо различия в отношении расы, цвета кожи, пола, языка, религии, политических или иных убеждений, национального или социального происхождения, имущественного, сословного или иного положения». Существует три группы, или три поколения прав человека.

К первому поколению прав человека относятся традиционные либеральные ценности – право на свободу мысли, совести и религии, право на жизнь, свободу и безопасность личности, на справедливость, равенство и уважение человеческого достоинства. Это так называемые естественные неотъемлемые права и свободы человека (human rights), существование которых провозглашено в философских доктринах Жан-Жака Руссо, Джона Локка, в либеральной политэкономии Адама Смита и других мыслителей; во французской и американской конституциях, а сегодня отражены в преамбуле Всеобщей декларации прав человека. Концепция естественности (природности) прав человека возникла в специфических социокультурных условиях секуляризации общества, формирования рыночных отношений, развития либеральной философии индивидуализма и автономизации личности в экономической сфере. Фактически провозглашение естественных прав человека означало, что он имеет право на свободу от власти государства в частной жизни и обязывало государство воздерживаться от вмешательства в духовную и материальную сферу деятельности человека.

Однако со временем стало очевидным, что неограниченная индивидуальная свобода и полная независимость человека от государства и общества имеют столь же неблагоприятные социальные и личностные последствия, как и тотальное подчинение личности государству. Начался поиск компромисса, который и привел к формированию концепции основных прав человека, или прав второго поколения. Так называют социальные, экономические и культурные права – на труд и свободный выбор работы, на социальное обеспечение, на образование и т.д. Для реализации этих прав, наоборот, необходимо вмешательство государства, то есть нормативное определение прав и обеспечение гарантий их соблюдения. Возникшая на этом основании концепция социального государства, или государства благосостояния, постулирует, что общество (посредством государства) должно обеспечить всем своим членам некий минимум благосостояния и стабильности в условиях быстрой индустриализации и урбанизации. Средством достижения этих целей выступает социальная политика государства, задачами которой первоначально считались ограничение масштабов бедности и особенно нищеты, а также обеспечение материальных источников существования тем, кто ими не обладает, и прежде всего – по независящим от них причинам. С точки зрения современной теории прав человека, предоставление членам общества гарантированного минимума благ – это не вынужденный акт общественной благотворительности, а неотъемлемое гражданское право, нередко закрепленное законодательным путем. Во «Всеобщей Декларации прав человека» отмечалось, что «Каждый человек имеет право на такой жизненный уровень, включая пищу, одежду, жилище, медицинский уход и необходимое социальное обслуживание, который необходим для поддержания здоровья и благосостояния его самого и его семьи, и право на обеспечение на случай безработицы, болезни, инвалидности, вдовства, наступления старости или иного случая утраты средств к существованию по независящим от него обстоятельствам» (ст.25). Конкретное содержание перечисленных прав, величина минимального благосостояния не являются постоянными во времени и одинаковыми для всех стран. Они зависят от особенностей страны, прежде всего – от ее политической системы и экономического состояния, от национальной культуры и сложившихся стереотипов сознания и потребления. "Государство закрепляет права человека не произвольно; оно закрепляет естественные права человека, а также набор прав, который обусловлен уровнем экономического развития общества. Законодатель может закрепить только те права, для осуществления которых сформировались социально-экономические и политические предпосылки, вытекающие из реальных общественных отношений. Права личности – не "дар" законодателя, а социальные возможности, обеспечивающие человеку определенный стандарт жизни". Основные права человека – это те его естественные права, которые закреплены в конституции страны (т.е. законодательно регламентированы) и обеспечены системой гарантий и механизмов защиты.

В наше время возникло представление о третьем поколении прав человека или о коллективных правах. К ним относятся: право на свободу от дискриминации по половому, расовому, этническому, национальному, или возрастному признаку; право на национальное самоопределение, на здоровую окружающую среду и некоторые другие. Понятие коллективных прав означает, что индивиды, принадлежащие к некоторым социальным группам, не обладают теми же возможностями для реализации своих прав, что и индивиды из более продвинутой группы. Такие социальные группы (например, люди с ограниченными физическими возможностями) нуждаются в дополнительных механизмах для реализации своих прав человека или даже в дополнительных (специальных) правах. 

См. также: права человека для женщин