Социальный и правовой институт упорядочивания сексуальных отношений, который существует в любом обществе, но имеет разные формы. В большинстве обществ брак является базовым союзом для образования семьи, рождения и воспитания детей, сексуальных, эмоциональных и хозяйственно-бытовых отношений между членами семьи. Брачные отношения регулируются с помощью светских и религиозных законов, обычаев, социальных норм и культуры данного общества. Существует два основных типа брака – многобрачие (полигамия) и однобрачие (моногамия). В свою очередь, полигамия может существовать в виде полигинии (многоженства) и полиандрии (многомужества). Моногамная норма раньше предполагала гетеросексуальную пожизненную связь супругов. В современном обществе, где участились разводы и повторные браки, моногамия нередко имеет серийный вид, и поэтому социологи иногда называют этот процесс последовательной полигамией. Кроме того, появились новые формы брака.

Брак – одна из основных тем в феминизме, ему посвящены специальные работы Бетти Фридан («Мистика женственности», 1963), Джесси Бернард (“The Future of Marriage”, 1972), Жермины Грир и многих других. Феминистки отмечают, что для традиционного  патриархатного брака характерны: главенство мужчины и подчинение женщины; неравный  экономический статус супругов и неравное владение собственностью; неравное распределение ответственности и обязанностей между мужем и женой; двойная сексуальная мораль, в соответствии с которой общество позволяет  мужчинам иметь сексуальные связи помимо брака, а женщин строго карает за аналогичные поступки); сексуальное и физическое насилие в браке.