Социальная организация, базирующаяся на семейной и политической власти женщин. Буквальное значение относится к правлению матери как главы семьи в противоположность главенству отца в семье. Первые исследователи матриархата – американский этнолог Л. Морган, шотландский исследователь права Дж. Мак-Леннан и швейцарский историк права И. Бахофен – обнаружили свидетельства существования матриархата в прошлом у ирокезов в Северной Америке, у занятых примитивным земледелием жителей Меланезии, в некоторых районах Африки, а также (уже в XIX в.) – на острове Суматра, где двадцать миллионов мусульман продолжали жить по законам материнского права. Позже этнографы обнаружили свидетельства существования матриархата в различных племенах в Африке, в Южной части Синайского полуострова и даже в Саудовской Аравии. В этих обществах женщины играют более почетную роль, чем мужчины, или даже занимают главенствующие позиции. Археологи также находили следы матриархата и в европейской части средиземноморского региона – в частности, на острове Крит.

Сегодня некоторые исследователи считают доказанным существование матриархата на ранних этапах развития человечества. Однако другие исследователи отмечают, что хотя существуют или существовали ранее общества, в которых женщины имели довольно высокий социальный статус и обладали некоторой властью, тем не менее никто никогда не описал такого общества, в котором власть женщин превосходила бы власть мужчин.

Некоторые феминистские антропологи отвергли идею матриархата как «женскую версию патриархата». Кейт Миллетт, одна из ведущих теоретиков радикального феминизма, отмечала, что матрилинейная и матрилокальная организация общества «не обязательно обозначает господство одного пола над другим, которое подразумевает термин «матриархат» по своей семантической аналогии с термином «патриархат»». Феминистские исследовательницы рисуют иную картину матриархата как эгалитарного общества, находящегося в гармонии с природой. Например, профессор археологии Калифорнийского университета Мария Гимбутас считает, что в древней европейской цивилизации существовало разделение труда между полами, но не господство одного над другими – во всяком случае, археологические данные свидетельствуют об отсутствии субординации и неравенства. Вместе с тем, очевидно, что это было матрилинейное общество, в котором родство и наследование велось по материнской линии. Женщины также играли ведущую роль в культовых обрядах и ритуалах, поскольку в древнеевропейской мифологии сила, управляющая вселенной, символизировалась женским образом – Богини или Великой Матери. Риан Айслер, профессор антропологии и социологии Калифорнийского университета, полагает, что имеющиеся археологические данные доказывают, что допатриархальное общество было обществом равенства. Она отмечает, что хотя в этих обществах «родство определялось по материнской линии, и женщины как жрицы и предводительницы клана играли ведущую роль во всех аспектах жизни, почти нет свидетельств того, что положение мужчин в этой общественной системе было сколько-нибудь сопоставимо с угнетенным и подчиненным положением женщины в системе с мужским господством, которая пришла на смену патриархату». В допатриархальном обществе не было обнаружено и свидетельств значительного социального неравенства. В целом и сторонники существования матриархата, и приверженцы концепции эгалитарности доисторического общества с матрилинейной организацией и культом женских божеств фактически доказывают одну идею: до формирования патриархата социальная организация базировалась на принципах равноправия женщин и мужчин.