Патриарх – это отец и правитель в семье или племени, или, метафорически, глава церкви. В буквальном смысле патриархат – это право отца. Первоначально термин использовался антропологами и историками. В начале XVII в. английский писатель Р. Филмер использовал модель патриархальной семьи как основу для описания своих воззрений на государственное управление, при котором государь управляет страной так же, как мужчины в семьях управляют своими женами и детьми. Английский философ Дж. Локк, один из основателей философии прав человека, отверг параллель между государством и семьей, но не легитимность мужской власти в семье.

Феминистки предложили иное понимание патриархата. По определению Кейт Миллет, «патриархат – это семейная, социальная, идеологическая, политическая система, в которой женское всегда подчинено мужскому». Социолог феминистской ориентации Сильвия Волби определила патриархат как «систему социальных структур и практик, в которых мужчины доминируют, подавляют и эксплуатируют женщин». Она выделила шесть структурных компонентов патриархата: эксплуатация мужьями труда своих жен, отношения на рынке труда, государство, мужское насилие, сексуальность, культура. Феминистка и философ Кэрол Пэйтман отмечает, что в тот период, когда в Европе формировалась концепция прав человека, патриархат как таковой не исчез, изменилась только его традиционная форма: из системы, предполагающей подчинение старшим мужчинам в общине, он превратился в братство мужчин на основе пола. Это выразилось в особом типе социального контракта, в соответствии с которым мужчины получают права как граждане, а женщины – нет. Однако предполагалось, что между женщинами и мужчинами существует «сексуальный контракт», в соответствии с которым женщины находятся под защитой мужей. Гейл Рубин заменила термин патриархат более нейтральным, с ее точки зрения, понятием «поло-гендерная система».

На институциональном уровне патриархат как система мужского доминирования воспроизводится посредством государства, семьи, разделения труда, религии, системы образования и других социальных институтов. На дискурсивном уровне патриархат выражается в том, что мужская точка зрения оказывается доминирующей в социальном и гуманитарном знании, в культуре в целом, а женский взгляд и опыт оттеснены в «культурное зазеркалье». Для патриархатной мысли характерен принцип бинарной оппозиции: разум – эмоции, душа – тело, субъект – объект и т.д., при чем внутри этих пар понятий выстраивается иерархия с главенством (доминированием) первой категории. Этот дискурс конституирует определенный тип сознания, культуры, идеологии, содействующий дискриминации женщин. На уровне межличностных отношений патриархат выражается в том, что мужское общество контролируют тело и репродуктивные способности женщин через запрет контрацепции и другими методами.

Необходимо различать прилагательные патриархальный (то есть старинный) и патриархатный, обозначающий властные отношения.

См. также: феминизм и феминизмы, матриархат.