Определение порнографии и особенно ее отличий от эротики достаточно сложны. Традиционно под эротикой понимают «высокохудожественное и эстетическое» изображение красоты обнаженного человеческого тела в «высоком» искусстве (греческие скульптуры, картины Рубенса, скульптуры Родена), а под порнографией – вульгарно-натуралистическое, непристойное изображение сексуальной жизни в массовой культуре.

Однако смысл порнографии становится более очевидным, если обратиться к этимологии этого слова, которое происходит от греческих корней «porne» (проститутка) и «graphein или graphos» (писание, гравюры или рисование). Первоначально порнографией называли описание проституток и их ремесла, а позже – тексты и картинки, направленные на возбуждение сексуального желания. Проституция и порнография, которая презентирует сексуальность женщин как продажную сексуальность, существуют вместе. Порнография как жанр говорит, что кража, продажа и покупка женщин – это не насилие или оскорбление, потому что женщинам нравится быть изнасилованными и проституированными.

Производством и сбытом порноматериалов занимается большой бизнес (например, в 1978 году порноиндустрия США получила 4 миллиарда долларов прибыли), который также связан с принуждением к проституции и торговлей женщинами. В одном из докладов Генерального секретаря ООН отмечается, что порнобизнес – это одна из форм организованной преступности, достигающая глобальных масштабов. Далее в этом докладе отмечается, что «поскольку сексуальное насилие в отношении женщин является нарушением их прав, сама эта проблема выходит за рамки вопросов морали». Содержащееся в Декларации об искоренении насилия в отношении женщин определение, в котором говорится, что термин «насилие в отношении женщин» означает «любой акт насилия, совершенный на основании полового признака, который причиняет или может причинить физический, половой или психологический ущерб или страдания женщинам, а также угрозы совершения таких актов...», является важным международным правовым положением и должно использоваться в практике ограничения порнографии и насилия над женщинами.

Однако предложение об ограничении порнографии наталкивается на жесткое сопротивление тех, кто считает, что принцип свободы самовыражения является фундаментальным для либеральной демократии и не может существовать никаких оправданий для его ограничений. Таким образом, тема порнографии оказывается связанной с проблемами свободы, ответственности, общественных интересов и прав человека. Именно поэтому порнография как социальный феномен и правомочность ее ограничения становится предметом анализа с позиций феминистской юриспруденции, которая считает порнографию не моральной, а гендерной проблемой, то есть проблемой власти. В США в 1983 г. в Миннеаполисе городской совет уполномочил профессоров права и известных феминисток Катарину МакКинон и Андреа Дворкин подготовить проект «Декрета о нарушении женских прав как гражданских прав через порнографию». МакКиннон и Дворкин определили порнографию как «практику сексуальной дискриминации, которая сексуализирует субординацию женщин и эротизирует насилие против женщин; порнография – это сексуальное подчинение с целью получения сексуального удовольствия».

Этот подход представляется более продуктивным, чем осуждение морали с этической точки зрения – поскольку мораль может более оценочный, ситуативный и вкусовой характер. Анализ той роли, которую порнография играет в конструировании и укреплении сексуального неравенства и сексуального насилия, создает возможность сделать порнографию мишенью законодательства на основе вреда, который она наносит женщинам.