Принята ООН в 1979 г., с тех пор ее подписали и ратифицировали более ста стран мира, в том числе СССР в 1980 г. США до сих пор не подписали эту Конвенцию. Конвенция обязывает все государства, которые в ней участвуют: «включить принцип равноправия мужчин и женщин в конституции и другие законодательные акты и добиваться его практической реализации; использовать специальные санкции, запрещающие дискриминацию в отношении женщин; принимать меры, чтобы изменить действующие законы, обычаи, практику, которые представляются дискриминационными в отношении женщин; обеспечить равное для мужчин и женщин право пользоваться всеми экономическими, социальными, культурными, гражданскими и политическими правами». Принятие Конвенции ООН поставило задачу выравнивания прав и возможностей женщин и мужчин на правовую основу. В Конвенции впервые в международно-правовых документах содержится попытка примирения ранее противопоставляемых понятий – равенство и различия женщин и мужчин. Для текста Конвенции характерен отказ от идеи равенства как тождественности женщин и мужчин. При этом использование существующих различий для ограничения прав женщин определяется совершенно однозначно: «…дискриминация в отношении женщин означает любое различие, исключение или ограничение по признаку пола, которое направлено на ослабление или сводит на нет признание, пользование или осуществление женщинами, независимо от их семейного положения, на основе равноправия мужчин и женщин, прав человека и основных свобод в политической, экономической, социальной, культурной, гражданской или любой другой области» (ст. 1). Иными словами, различие как таковое не интерпретируется как препятствие для равенства прав. В соответствии с текстом Конвенции, различие становится важным с политической точки зрения тогда, когда оно выступает основанием нарушения прав – и это квалифицируется как дискриминация. Провозглашая новые принципы законодательного регулирования равенства, Конвенция отмечает, что «принятие государствами… временных специальных мер, направленных на ускорение установления фактического равенства между мужчинами и женщинами, не считается … дискриминационным, однако оно ни в коей мере не должно влечь за собой сохранение неравноправных или дифференцированных стандартов; эти меры должны быть отменены, когда будут достигнуты цели равенства возможностей и равноправного отношения» (ст. 4, п. 1). Таким образом, Конвенция допускает специальное обращение (в виде позитивной дискриминации или квотирования), равно как и «принятие государствами-участниками специальных мер, направленных на охрану материнства…» (там же, п.2) и не считает их дискриминационными. В Конвенции (несмотря на довольно формальный и нейтральный язык, характерный для всех ООНовских документов) нашли отражение многие концептуальные идеи феминистской теории. Гибкое определение гендерного равенства, имплицитно присутствующее в ней, позволяет государствам, ратифицировавшим Конвенцию, эффективно строить свою законодательную базу для улучшения положения женщин. В дополнение к Конвенции Комиссия по положению женщин разработала протокол, позволяющий частным лицам обращаться с жалобами в Комитет по ликвидации дискриминации в отношении женщин.