Учебно-исследовательские программы, возникшие в 1970-е годы в американских университетах под влиянием феминистских идей. Особая методологическая позиция женских исследований состояла в том, что женщины использовали свой личный опыт для изучения и переосмысления положения женщин в обществе. В женских исследованиях развивается принципиально новая исследовательская стратегия: здесь женщины выступают не просто «предметом или объектом изучения», как в традиционных «исследованиях О женщинах», но активным исследующим субъектом. В женских исследованиях утверждается женская эпистемологическая перспектива и ставится под сомнение гендерная нейтральность рационального субъекта Просвещения. Анализ различных наук, предпринятый женщинами-учеными с новых позиций, обнаружил, что под видом изучения человека вообще, то есть Homo sapiens, эти науки (в том числе биология, антропология, медицина) фактически изучают только мужчин. Традиционные исторические исследования касаются, как правило, событий «большой» (мужской) истории – войн, битв, революций, смены династий, а повседневная жизнь людей, считающаяся сферой деятельности женщин, редко оказывается в поле зрения исследователей. Женщины, таким образом, оказались «спрятанными» от Истории, но в таком случае и сама история не в полной мере описывает жизнь людей. Обнаружение этих тенденций вылилось в констатацию того, что науке свойственны андроцентризм и маскулинизм.

Участницы женских исследований отмечали, что даже если женщины являются предметом изучения, их рассматривают либо с эпистемологической точки зрения мужчины-исследователя, либо с «нейтральной», объективной позиции, игнорируя при этом опыт самих женщин. В рамках женских исследований была оспорена научная обоснованность традиционных «исследований О женщинах», как и их способность адекватно объяснить неравные общественные позиции женщин и мужчин. Теории, которые приписывали женщинам особенную иррациональность, кротость и домовитость, стали считаться мужскими стратегиями, имеющими целью не столько объяснить, сколько оправдать status quo. Под сомнение был поставлен «нейтральный» и «бесполый» исследователь. Феминистки оспорили утверждение о том, что наука строится на принципах объективности, рациональности и нейтральности. Было показано, что нередко общественные теории, претендующие на универсализм, находятся в противоречии с жизненной практикой женщин. Многие социальные феномены, которые нуждались в объяснении с точки зрения женщин, вообще до сих пор не исследовались.

Иными словами, в традиционной науке женщины не являются ни субъектом, ни объектом познания. Именно поэтому женские исследования открыто и сознательно апеллировали к использованию жизненного опыта женщин как основы для разработки новой методологии социального познания. В конце 1970-х гг. возникли Европейская сеть женских исследований и Национальная ассоциация женских исследований (США), появилось много специализированных журналов («Feminist Studies», «Women’s Studies», «Signs» и др.). Основные дискуссии шли о том, могут ли женские исследования претендовать на статус самостоятельной академической дисциплины (и будет ли это стратегически верным решением) или более правильным было бы интегрироваться в традиционные дисциплины в специальные разделы (возникли такие направления, как история женщин, психология женщин, женская литература). В женских исследованиях особый акцент делается на образовательные программы, в ходе которых учащиеся в интерактивной форме обсуждают социальные дискриминационные практики с целью изменения познавательных и житейских установок. В 90-е гг. ХХ в. образовательные программы женских исследований были особенно распространены в США (они существовали в 600 колледжах и университетах 34 штатов, включая магистерские и докторские программы), а также в Европе (Германия, Великобритания, Нидерланды). Взаимоотношения женских и гендерных исследований неоднозначны: некоторые авторы отвергают гендерные исследования за то, что они якобы сглаживают пафос феминистского критического вызова, который по-прежнему характерен для женских исследований (так, некоторые американские преподавательницы запрещают студентам-мужчинам посещать свои курсы). Другие авторы полагают, что женские исследования превращаются в своеобразные «гетто», и что необходимую интеграцию проблематики в более широкое поле науки обеспечивают именно гендерные исследования.

См. также: гендерные исследования.